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Come funziona l’immuno-oncologia

Quando il sistema immunitario individua virus, batteri o tumori non presenti in condizioni normali di salute, il corpo attiva una risposta immunitaria diretta alle molecole localizzate sulla superficie di questi agenti patogeni o delle cellule tumorali. Una componente importante di questa risposta è l’attivazione e la produzione dei linfociti T, in grado di eliminare o neutralizzare una cellula estranea o un agente infettivo.

L’immuno-oncologia funziona stimolando le cellule del sistema immunitario a combattere il tumore, per esempio alcuni anticorpi ne colpiscono componenti specifici. La maggior parte delle immunoterapie oncologiche agisce specificamente sui linfociti, modificandone o influenzandone la funzione nel sistema immunitario.

I linfociti si distinguono in tre sottopopolazioni: le cellule T (T killer, T helper, di memoria e regolatorie, o soppressorie), le cellule B, che producono gli anticorpi, e le cellule natural killer (NK), che sono meno numerose delle cellule T killer e non così specifiche. 

Altri immunoterapici invece hanno come target le cellule che presentano l’antigene (antigen-presenting cells, APC), che, dal loro stesso nome, agiscono esponendo sulla superficie gli antigeni, cioè sostanze estranee, batteri, virus o componenti alterati della cellula, in grado di scatenare una risposta del sistema immunitario.


Immagine sulle interazioni tra la cellula tumorale e PD-1/PD-L1
presentata da Junzo Hamanishi all'ASCO Annual Meeting 2014

Con i suoi ligandi PD-L1 e PD-L2 il tumore blocca il recettore per la morte cellulare programmata PD-1 presente sui linfociti T e ne inibisce l’attività di immunosorveglianza, determinando una immunodepressione e la tolleranza immunologica nei confronti del tumore.

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